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知的財産権制度の現状を考える

このところBLOGの更新が滞りがちで申し訳ありませんm(__)m。お偉いさんの外部での講演資料を代理で作っている作業が何本か並行してあり、この作業に全精力を使ってもまだまだ足りません(x_x)。この状態が8月中旬から続いているのですが、終わりが見えません。と言うことで、もう少しBLOGの更新作業の間が開きますが、ご了承を。

この間、かなり色々な資料を調べることが多く、勉強をさせていただきました。米国の特許法改正議論、模倣品の現状及び対策、世界的な特許法のハーモナイゼーション、オープンソースのライセンス条件、環境問題と特許…既にこのBLOGで記事にした内容もありますが、それ以上の範囲で調べ物をしていました。米国の上院/下院のサイトや米国裁判所のサイト、WIPOの統計などなど、できるだけ原典に依拠した資料を作成しようとしてあちこちを巡っていました。そんな中でおぼろげに思ってきたのは、現在が知的財産権制度にとって大きな転換点になるのでは、という感覚です。

その理由についてはこのBLOGで色々と挙げてきたことです。IT業界にとっては全ての環境がデジタル化することが大きな理由です。デジタル化により1つの製品に対して参入者が飛躍的に増大し、これに伴い、関連する特許が指数関数的に増加してきました。いわゆる特許の藪(Patent thicket)です。これにより、特許保有者といえども自身の特許のみで自社技術を守ることが難しくなりました。特許における「アンチコモンズの悲劇」とも言える状況です。IT業界はパテントプールにより自社特許の有効活用及び他社特許のスムースな利用を図る手段を取りましたが、パテントプールの数が膨大になるに伴い、結果的に一つの製品に対して課せられるロイヤリティは高額の一途をたどるばかりです。中国メーカーのように、低価格を自社の競争優位の一手段としているメーカーは、確信的にロイヤリティを支払わない暴挙に出ています。

製品のデジタル化は、製品の研究開発に占めるソフトウェアの率が高まることにつながります。現在、ソフトウェアはオープンソース化が急速に進んでいます。このBLOGでも議論したように、オープンソース化は製品開発の自由度を高め、世界中の優秀な知を結集するという意味で推奨すべきとは思うものの、特許という観点ではある技術カテゴリー内の特許を無力化し、あるいは特許の無償公開に(ある意味強制的に)つなげることでもあるので、自社が開発したR&Dの貴重な成果である特許の経済的価値を(いや、根本的には法律的価値をも)著しく減少させる結果にもつながります。

一方で、上に書いたように特許の権利形成に莫大な金額を投資してもそれに対するリターンは得難い状況にあります。加えて、IT業界では競業他社との間でクロスライセンスを締結していることが一般的ですし、また、クロスライセンスを締結していない競業他社の間でも、一方が仮に特許権侵害として競業他社を訴えたとしても反訴の危険性が非常に高い(時に相手から訴訟額以上の反訴が請求されることもある)ので、おいそれと訴訟を提起することはできません。

こんな状況下で、権利活用の道がないと思われていた特許が、パテントトロールという存在により一気に特許としての価値が復活し、権利活用が盛んに行われるようになっています。パテントトロール自体は自身で製品を製造も販売もしていないのが通常ですから、企業にとって反訴する手段は封じられています。自社特許の権利活用の可能性は低いのにパテントトロールが権利活用する可能性は日増しに増加する、これでは特許制度の目的である産業の健全な発達は達成できません。

一方で、業界が変われば特許に対する見方も変わります(これも以前議論したかと思います)。業界によって特許制度に対する不満点は180度違っていると言ってもいいでしょう。既に共通の特許制度によって異なる業界の特許を保護するのは破綻を来しているのかもしれません(これも以前議論しましたね)。しかしまた一方で、企業は急速にグローバル化を進めていますから、各国における権利形成作業が独立していることに対する不満もあります。これが共通化されれば企業にとって大きな省力化にもなりますし、権利化に対する見通しが明確になって権利形成作業の標準化も進みます。

では、大きな転換点にある知的財産権制度は今後どう進むべきか、ここになるとまだまだ想像力不足でグランドデザインを描き切れていないのが現状です。これについては宿題にさせてください。

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